Τετάρτη, 26 Απριλίου 2017

Διαστημόπλοιο Cassini, το τέλος μίας εποχής

cassiniΣτις 22 Απριλίου το διαστημόπλοιο Κασσίνι πραγματοποίησε το τελευταίο κοντινό πέρασμα από τον δορυφόρο Τιτάνα, και στις 26 Απριλίου θα κάνει τη πρώτη από μια σειρά βουτιές στο κενό των 2.400 χιλιομέτρων που χωρίζει τον πλανήτη και τον εσώτερο δακτύλιό του
    Το διαστημόπλοιο Cassini της NASA και του Ευρωπαϊκού Οργανισμού Διαστήματος (ESA), το οποίο βρίσκεται σε τροχιά γύρω από τον Κρόνο από το 2004, ετοιμάζεται για το τελευταίο κεφάλαιο της σημαντικής αποστολής του, πλησιάζοντας ριψοκίνδυνα τον γιγάντιο πλανήτη περισσότερο από κάθε άλλη φορά στα 13 περίπου χρόνια που τον γυροφέρνει.
     
    «Κανένα διαστημικό σκάφος δεν έχει εισέλθει σε αυτή τη μοναδική περιοχή, την οποία θα προσπαθήσουμε να διασχίσουμε 22 φορές», δήλωσε ο Τόμας Ζερμπούχεν της NASA. Η πιθανότητα καταστροφής του σκάφους Cassini λόγω πρόσκρουσης με κάτι μεγαλύτερο από τα μικροσκοπικά σωματίδια των δακτυλίων εκτιμάται ότι είναι μικρότερη του 1%.
     
    cassini-3
     
    Κατά την πολυετή παραμονή του στο σύστημα του Κρόνου, το διαστημικό σκάφος Κασσίνι, αξίας 3,2 δισεκατομμυρίων δολαρίων, έχει προσφέρει σημαντικές ανακαλύψεις, όπως η ύπαρξη ενός μεγάλου ωκεανού κάτω από την παγωμένη επιφάνεια του δορυφόρου Εγκέλαδου και οι θάλασσες υδρογονανθράκων στον δορυφόρο Τιτάνα. Σε αυτήν την τελική φάση της αποστολής του Cassini, οι επιστήμονες ελπίζουν να μάθουν περισσότερα τόσο για την εσωτερική δομή του Κρόνου, όσο και για την προέλευση των θεαματικών δακτυλίων που τον περιβάλλουν.
     
    Ένας λόγος που το σκάφος θα αυτοκαταστραφεί πάνω στον Κρόνο, είναι ότι οι επιστήμονες θέλουν να είναι σίγουροι ότι δεν θα πέσει στον Τιτάνα ή στον Εγκέλαδο, μολύνοντάς τους ίσως με γήινα μικρόβια.
     
     

    Διαστημόπλοιο Κασσίνι: Το μεγάλο «φινάλε»
    Το πέρασμα από τον Τιτάνα αποτελεί το προοίμιο για το μεγάλο «φινάλε» του Cassini, το οποίο στη συνέχεια προγραμματίζεται να κάνει 22 τολμηρές διαβάσεις ανάμεσα στον Κρόνο και στους εσωτερικούς δακτυλίους του, κάτι που δεν έχει επιχειρηθεί ποτέ ξανά στο παρελθόν.
     
    Η βαρύτητα του Τιτάνα θα αλλάξει την τροχιά του διαστημόπλοιου Cassini όσο χρειάζεται, ώστε να χαράξει την κατάλληλη πορεία ανάμεσα στον Κρόνο και στους δακτυλίους του. Όλα θα τελειώσουν για το σκάφος με μια αυτοκαταστροφική «βουτιά» στον ίδιο τον γιγάντιο πλανήτη στις 15 Σεπτεμβρίου.
     
    Η αποστολή Cassini-Huygens αποτελεί μια συνεργασία της NASA, του Ευρωπαϊκού Οργανισμού Διαστήματος (ESA) και της Ιταλικής Διαστημικής Υπηρεσίας. Εδώ και χρόνια, κεντρικό ρόλο στην μελέτη των στοιχείων για τον Τιτάνα έχει η Ελληνίδα αστρονόμος και πλανητολόγος Αθηνά Κουστένη του Αστεροσκοπείου του Παρισιού.
     
    Η Γη ανάμεσα στους δακτυλίους του Κρόνου
    Η NASA έδωσε στη δημοσιότητα μια εντυπωσιακή φωτογραφία της Γης, που τράβηξε το Cassini στις 12 Απριλίου από απόσταση περίπου 1,4 δισεκατομμυρίων χιλιομέτρων και δείχνει τον μικροσκοπικό πλανήτη μας σαν μια κουκίδα φωτός ανάμεσα στους γιγάντιους δακτυλίους του Κρόνου.
     
    cassini-2
     
    Διαστημόπλοιο Cassini: Η ιστορία
    Το Κασσίνι-Χόιχενς (Cassini-Huygens) είναι μια κοινή αποστολή ρομποτικού διαστημικού οχήματος από τη NASA, την ESA και την ιταλική ASI για την μελέτη του Κρόνου και των φυσικών δορυφόρων του.
     
    Το διαστημόπλοιο αποτελείται από δύο βασικά στοιχεία: το σχεδιασμένο και κατασκευασμένο από την ΝΑΣΑ Cassini Orbiter, που ονομάζεται έτσι για να τιμηθεί ο Ιταλο-Γαλλικής εθνικότητας αστρονόμος Τζιοβάνι-Ντομένικο Κασίνι (Giovanni Domenico Cassini), καθώς και το συνοδευτικό σκάφος που είναι σχεδιασμένο από την ΕΣΑ με το όνομα Huygens που οφείλει το όνομά του στον ολλανδό αστρονόμο, μαθηματικό και φυσικό Κρίστιααν Χόιχενς (Christiaan Huygens). Το Κασσίνι είναι το πρώτο διαστημόπλοιο που τίθεται σε τροχιά γύρω από τον πλανήτη Κρόνο και το τέταρτο που επισκέπτεται τον Κρόνο.