Τετάρτη, 15 Φεβρουαρίου 2017

Τελικά υπήρξαν στον Άρη σε πρώτη φάση οι θεμελιώδεις χημικές προϋποθέσεις για τη ζωή

Carbon-Based-Chemistry-Can-Take-Place-on-Mars
Αστροβιολόγοι από το Ίδρυμα Carnegie έχουν πρόσφατα διαπιστώσει ότι μπορεί να υπάρξει στην επιφάνεια του Κόκκινου Πλανήτη σύνθετη χημεία με βάση τον άνθρακα. Το αν αυτό ή όχι συνεχίζει να συμβαίνει εκεί πάνω μέχρι τώρα δεν είναι ακόμα σαφές.

Αυτός ο βράχος ηλικίας 4.5 δισεκατομμυρίων ετών, ο μετεωρίτης ALH84001, είναι ένας από τους 10 βράχους από τον Άρη στους οποίους ερευνητές έχουν βρει ενώσεις με οργανικό άνθρακα που έχει προέλευση τον ίδιο τον Άρη δίχως την εμπλοκή οποιαδήποτε μορφή ζωής

Η έρευνα βασίστηκε σε μια σειρά από μετεωρίτες που ήρθαν εδώ στη Γη από τον Άρη. Οι δύο πλανήτες είναι γνωστό ότι έχουν αντάλλαξαν βράχους και άλλα υλικά με πάροδο του χρόνου. Αυτό που είναι άκρως ενδιαφέρον στη νέα μελέτη είναι ότι οι μετεωρίτες του Άρη που η ομάδα ερεύνησε μπορεί να υποστηρίξουν μακρομόρια.

Πρόκειται για πολύ μεγάλα μόρια που περιέχουν άνθρακα, υδρογόνο και περιλαμβάνουν και άλλες χημικές ουσίες. Είναι σημαντικό να σημειωθεί εδώ ότι κανένα από τα μόρια που βρήκε η ομάδα του Carnegie ήταν βιολογικής προέλευσης.

Έτσι αποκλείστηκε η πιθανότητα (που είχαν προβάλει άλλοι επιστήμονες) ότι οι οργανικές ενώσεις του άνθρακα στους αρειανούς μετεωρίτες «μολύνθηκαν» από το γήινο περιβάλλον μετά την είσοδό τους σε αυτό.

Ο άνθρακας των αρειανών μετεωριτών πιστεύεται ότι προέρχεται από παλαιότερη ηφαιστειακή δραστηριότητα στον Άρη και ειδικότερα από τη δημιουργία των πετρωμάτων κατά την ψύξη του μάγματος και όχι από αρχαία αρειανά μικρόβια (κάτι για το οποίο πάντα ελπίζουν οι αστροβιολόγοι).

Σύμφωνα με τους αμερικανούς ερευνητές, αυτό αποτελεί ένδειξη ότι στο μεγαλύτερο μέρος της ιστορίας του πλανήτη στο έδαφός του βρίσκονται σε εξέλιξη διαδικασίες οργανικής χημείας, οι οποίες – τουλάχιστον στη Γη – αποτελούν το υπόβαθρο για την ανάδυση της ζωής. Ο άνθρακας, σε συνδυασμό με το υδρογόνο, το οξυγόνο, το άζωτο και άλλα στοιχεία, δημιουργεί τα οργανικά μόρια της ζωής.

Οι ερευνητές προσδιόρισαν μόρια άνθρακα που είχαν αναχθεί, καθώς, τα οποία αποτελούνται από άνθρακα, που δεσμεύονται είτε με τα ίδια άτομα, ή με υδρογόνο. Αυτή η ανακάλυψη θα επιτρέψει στους επιστήμονες να αποκτήσουν μια καλύτερη κατανόηση του τι η χημεία του γειτονικού μας κόσμου είναι ικανή να κάνει.

Λεπτομέρειες της νέας μελέτης που δημοσιεύθηκε στο περιοδικό Science Express.

«Τα ευρήματα αυτά δείχνουν ότι η αποθήκευση των αναχθέντων μορίων του άνθρακα στον Άρη εμφανίστηκε σε όλη την ιστορία του πλανήτη και θα μπορούσε να είναι παρόμοια με τις διαδικασίες που έλαβαν χώρα στην αρχαία Γη», εξηγεί ο ερευνητής Andrew Steele, ο επικεφαλής συγγραφέας της νέας δημοσίευσης.

Όπως δήλωσε ο Steele, η νέα έρευνα απαντά πλέον με βεβαιότητα καταφατικά στο πρωταρχικό ερώτημα κατά πόσο υπήρξαν στον Άρη σε πρώτη φάση οι θεμελιώδεις χημικές προϋποθέσεις για τη ζωή. Το επόμενο ζωτικό ερώτημα, που μένει να απαντηθεί και προς το οποίο στρέφεται πλέον η έρευνα, είναι αν η ζωή όντως αναδύθηκε κάποια στιγμή στον γειτονικό πλανήτη και τι απέγινε στην πορεία.

"Η κατανόηση της γένεσης των εν λόγω μη βιολογικών μορίων, που περιέχουν άνθρακα στον Άρη είναι ζωτικής σημασίας για την ανάπτυξη μελλοντικών αποστολών ώστε να εντοπιστούν αποδεικτικά στοιχεία της ζωής στον γειτονικό πλανήτη μας," συνέχισε ο Steele.

Βεβαίως αυτή δεν είναι η πρώτη φορά που Αρειανοί μετεωρίτες μας αποκάλυψαν μεγάλες αλυσίδες από άνθρακα και υδρογόνο. Ωστόσο, μαίνεται η συζήτηση στην επιστημονική κοινότητα σχετικά με το αν αυτά τα μόρια σχηματίζονται στο εσωτερικό των μετεωριτών, ή πράγματι ήρθαν από την επιφάνεια του πλανήτη.

Η επόμενη επιστημονική αποστολή στον Άρη, το νέο όχημα τύπου ρόβερ «Mars Science Laborarory» (γνωστό και ως «Curiosity»), που προγραμματίζεται να φθάσει στον πλανήτη φέτος τον Αύγουστο, ελπίζεται ότι θα ρίξει περισσότερο φως πάνω στο ζήτημα, το οποίο σχετίζεται με ένα ερώτημα που ταλανίζει τους ανθρώπους: «Είμαστε τελικά η μόνη μορφή ζωής στο σύμπαν;»